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Ciência confirma que o nervo vago é a chave para o bem-estar

Respire fundo. Abrace um amigo. Alcance o teto e estique os membros. Cada um desses atos simples confere uma sensação de calma e conforto. E cada um deles trabalha sua mágica calmante em parte, ativando um sistema complicado de nervos que conecta o cérebro ao coração, ao intestino, ao sistema imunológico e a muitos dos órgãos. Esse sistema é conhecido coletivamente como o nervo vago.

O nervo vago é um dos doze nervos cranianos, que se estendem do cérebro para o corpo como uma intrincada rede de raízes. Essas redes nervosas agem como linhas de comunicação entre o cérebro e os muitos sistemas e órgãos do corpo. Alguns nervos cranianos interpretam informações sensoriais coletadas pela pele, olhos ou língua. Outros controlam os músculos ou se comunicam com as glândulas.

O nervo vago, também chamado de “décimo nervo craniano”, é o mais longo, maior e mais complexo dos nervos cranianos e, de certa forma, também é o menos compreendido. Especialistas associaram sua atividade a alterações nos sintomas de pessoas com enxaqueca, doença inflamatória intestinal, depressão, epilepsia, artrite e muitas outras doenças comuns. Quanto mais a ciência aprende sobre o nervo vago, mais parece que uma melhor compreensão de sua função poderia abrir novas portas para o tratamento de todo tipo de sofrimento humano.

O vago é o latim para “vagar”, o que é adequado quando se considera todas as diferentes partes do corpo que o nervo vago atinge. “Parece que todos os anos alguém encontra um novo órgão ou sistema com quem conversa”, diz Tiffany Field, PhD, diretora do Touch Research Institute da Faculdade de Medicina da Universidade de Miami.

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“Há uma série maciça de eventos bioelétricos e bioquímicos pelos quais o nervo vago é responsável e tudo o que é quase impossível mapear”.

Field diz que os ramos do nervo vago estão conectados à face e à voz. “Sabemos pelos planos de saúde em Campinas que pessoas deprimidas têm baixa atividade vagal, e isso está associado a menos entonação e expressões faciais menos ativas”, explica ela. Um ramo separado do nervo vago desce para o trato gastrointestinal. Aqui, a baixa atividade vagal está associada à diminuição da motilidade gástrica, que interfere na digestão adequada, diz ela.

Ainda outros ramos do nervo vago estão conectados ao coração, pulmões e sistema imunológico. A ativação ou desativação do nervo vago está ligada ao fluxo ou refluxo de hormônios como o cortisol e o hormônio digestivo grelina, a quantidade de inflamação produzida pelo sistema imunológico e muitos outros processos internos que moldam a saúde e a experiência humanas. “Há uma série maciça de eventos bioelétricos e bioquímicos pelos quais o nervo vago é responsável e tudo o que é quase impossível mapear”, diz Field.

Como um sistema nervoso poderia controlar tanto? Embora alguns aspectos da atividade vagal sejam inescrutáveis, é claro que o nervo é o governador do sistema nervoso parassimpático, o que ajuda a controlar as respostas de relaxamento do corpo. Em termos simples, a atividade vagal aumentada neutraliza a resposta ao estresse, que envolve o sistema nervoso simpático. “O sistema nervoso simpático é lutar ou fugir, enquanto o sistema nervoso parassimpático é mais tranquilo”, diz Stephen Silberstein, MD, professor de neurologia e diretor do Headache Center nos hospitais da Universidade Thomas Jefferson, na Filadélfia.

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Silberstein co-escreveu uma revisão abrangente de 2016 da pesquisa sobre o nervo vago. Ele diz que a atividade vagal aumentada diminui a freqüência cardíaca e também desliga a inflamação, em parte desencadeando a liberação de substâncias químicas que acalmam o sistema imunológico. Também há evidências de que a ativação do nervo vago através da estimulação eletrônica pode produzir uma série de benefícios à saúde. “Dependendo da frequência da estimulação, sabemos que pode desativar um ataque de asma ou uma crise epiléptica”, diz Silberstein. “Ele pode desativar uma enxaqueca ou dor de cabeça em cluster e pode diminuir a percepção do refluxo ácido”.

Escolha quase todas as condições médicas comuns que pioraram com o estresse ou a inflamação – tudo, desde artrite a doenças inflamatórias intestinais – e há pesquisas mostrando que a estimulação do nervo vago pode ajudar a tratá-la ou aliviar seus sintomas.

No passado, essa estimulação exigia um implante cirúrgico no peito que transmite pulsos elétricos diretamente no nervo vago. Mas alguns dispositivos novos e não invasivos – incluindo um que tem aprovação da FDA para o tratamento de enxaquecas e dores de cabeça em cluster – são capazes de estimular o nervo vago quando pressionados contra a pele do pescoço. Silberstein diz que os médicos estão explorando o uso da estimulação do nervo vago para uma ampla gama de doenças e distúrbios, incluindo aflições da mente.

“Cada vez mais, estamos aprendendo o quanto a atividade vagal é crítica para a atenção e o humor”, diz Field. Já existem evidências de que estimular o nervo vago pode melhorar a memória de trabalho ou ajudar as pessoas com transtorno do déficit de atenção e hiperatividade. E desde o início dos anos 2000, o FDA aprovou a estimulação do nervo vago para o tratamento de algumas formas de depressão.

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Enquanto a estimulação eletrônica é promissora – e, em alguns casos, já está fornecendo alívio – para pessoas com uma série de doenças, Field diz que existem várias maneiras de estimular a atividade vagal sem um dispositivo ou implante. “Sabemos que a massagem e o yoga promovem a atividade do sistema nervoso parassimpático, que é uma atividade vagal”, diz ela.

Sua pesquisa mostrou que essas e muitas atividades relacionadas aumentam a atividade vagal por meio de receptores de pressão enterrados sob a superfície da pele – receptores localizados em todo o corpo, e aqueles que somente a pressão firme ou um alongamento profundo podem atingir. Ela ressalta que a luz tocando ou acariciando é excitante, enquanto um abraço de urso ou um aperto de mão poderoso são inerentemente calmantes. “Um abraço forte ou um aperto de mão promovem atividades parassimpáticas”, diz ela.

Silberstein diz que quase tudo que as pessoas acham relaxante – meditação, respiração profunda – também está associado a atividade vagal aumentada e atividade do sistema nervoso parassimpático. “Fizemos estudos no passado mostrando que pacientes com enxaqueca apresentam atividade vagal prejudicada”, diz ele. “Tentamos consertar isso fazendo yoga ou meditação pela respiração profunda, e descobrimos que muitas dessas coisas nos permitiram ativar o nervo vagal.” Por outro lado, estresse e ansiedade estão associados à atividade vagal deprimida, o que pode ajudar para explicar por que essas condições estão associadas a um risco aumentado para outras doenças.

Ainda há muito sobre o nervo vago que a ciência não entende. Mas, à medida que os médicos descobrem mais de seus segredos, essas descobertas estão revelando maneiras novas e mais eficazes de aliviar a dor, a inflamação, a tristeza e a doença.


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